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diumenge, 27 de novembre de 2011

DE VUELTA A MARTE

Un nuevo lanzamiento exitoso de la NASA. El poderoso cohete lanzador Atlas V ha despegado desde Cabo Cañaveral este sábado, transportando en su bodega un enorme vehículo de exploración sobre ruedas destinado a tomar tierra en el Planeta Rojo y, entre otras cosas, buscar huellas de antigua presencia orgánica en nuestro árido vecino.

El vehículo en cuestión (bautizado muy acertadamente como Curiosity) es un rover similar a los otros dos (Spirit y Opportunity) que tantos éxitos "marcianos" han proporcionado a la NASA, aunque bastante sobredimensionado: prácticamente dobla la talla de sus predecesores y, con 5 veces su masa, puede afirmarse con toda propiedad que se trata de un peso pesado de la exploración. Sin embargo, aunque su gran tamaño es muy conveniente para alojar hasta 15 instrumentos científicos, semejante armatoste impide emplear el método usado para situar a sus primos sobre la superficie marciana. Las recordadas imágenes de Spirit y Opportunity rebotando sobre Marte perfectamente protegidos dentro de una suerte de enormes AirBags no se repetirá con Curiosity debido a su peso excesivo. En lugar de eso, la NASA ha ideado un método novedoso, pero no probado: una vez atravesada la atmósfera marciana y desprendido el habitual escudo térmico, un vehículo-grúa descenderá hasta acercarse a la superficie, manteniéndose suspendido en el aire mediante retrocohetes mientras deposita al rover sobre Marte empleando cables. Durante el descenso, Curiosity se desplegará completamente. Una vez en el suelo, la grúa saldrá despedida para estrellarse alejada de la zona de trabajo del rover (comprobamos así que la conciencia medioambiental marciana de la NASA brilla por su ausencia). Dado que, como decíamos, no se ha podido experimentar este método de descenso del vehículo, los técnicos han bautizado esta fase de la misión como “los siete minutos del pánico”.

La misión también es pionera en la increíble precisión temporal con que se ha emprendido: tras completar su largo viaje de 562 millones de km, Curiosity "amartizará" el 6 de agosto de 2012, al pie de una montaña situada en el interior del cráter Gale. La previsión es que la misión de nuestro vehículo rodante se prolongue durante 93 semanas, pero dada la extraordinaria longevidad demostrada por sus antecesores, los técnicos son muy optimistas acerca de la posibilidad de extenderla bastante más allá.

Finalmente, y como valor añadido para los entusiastas de los viajes espaciales, indicar que Curiosity lleva un dispositivo para medir con precisión la radiación ambiental natural en Marte, con vistas a ir estableciendo los sistemas de protección para futuros astronautas humanos desplazados al Planeta Rojo. ¿Quién se apunta?

Xavier

dimarts, 1 de novembre de 2011

EL CEL DEL MES - NOVEMBRE

Generalidades
Si sois fans de las estrellas fugaces, y el mes pasado disfrutásteis con la doble lluvia estelar de las dracónidas y las oriónidas, estáis de enhorabuena: en noviembre nos visitan las leónidas.

Los planetas
Mercurio se ve al atardecer a mediados de mes, aunque siempre muy cerca del horizonte sudoeste.
Venus nos visita al atardecer, con su potente fulgor habitual (-3,9), sobre el horizonte sudoeste.
Marte es visible durante la segunda mitad de la noche, en Leo, y su brillo irá aumentando tal como avance noviembre, hasta una interesante magnitud 0,8 a fin de mes. La madrugada del 11Marte estará a menos de 1 grado de la estrella más brillante de Leo (Regulus). Excelente para una foto artística.
Júpiter sigue visible toda la noche en Aries. Aunque ya hemos superado su máximo acercamiento, sigue deslumbrando a una magnitud de -2,9. Sigue siendo válido nuestro comentario del mes pasado: mirad hacia el cielo y, donde veáis una especie de faro de tren que no se mueve, dirigid vuestro telescopio. Descubriréis al gigante del Sistema Solar, disfrutando de una visión similar a la de Galileo hace 400 años, con el disco blanco achatado cruzado con dos bandas oscuras y cuatro puntitos que van variando de posición cada noche en torno al planeta: son Io, Europa, Ganímedes y Calisto, las lunas galileanas. Con un ocular de 20-25mm veréis un disco diminuto y muy bien definido, discerniéndose las dos rayitas oscuras de nubes, así como las 4 lunas. Si la atmósfera está tranquila, subid aumentos y, con un buen ocular de 7-10mm veréis una bola luminosa mayor, con las dos franjas bien claras y, con suerte, la Gran Mancha Roja (que veréis gris).
Saturno ya es visible, aunque solo poco antes del alba, en Virgo, con magnitud 0,8.

Otras cosas para ver
¡Las leónidas!. Aunque a los más versados en historia antigua nos recuerde al rey espartano que murió en las Termópilas, el nombrecito se refiere a que el radiante de los meteoros generados por los restos del cometa Tempel-Tuttle se halla en la constelación de Leo. Son apreciables durante la mayor parte del mes, aunque su máximo se espera alrededor del día 17, precisamente cuando el menguante lunar estará cerca del león celeste. Así que Selene nos estropeará un poco el espectáculo.

Los forofos de los eclipses solares tienen oportunidad de ver uno el día 25. Pero deberán estar dispuestos a invertir tiempo, esfuerzo y... una suma importante de cash: la zona de visibilidad del eclipse (que además es parcial) se reduce a la Antártida, sur de Sudáfrica, Nueva Zelanda y Tasmania. ¡Buen viaje, no olvidéis las prendas de abrigo y enviadnos una postal!

Las fases lunares
Cuarto Creciente: día 2, a las 17 UT
Luna Llena: día 10, a las 20 UT
Cuarto Menguante: día 18, a las 15 UT
Luna Nueva: día 25, a las 6 UT

Convierte la hora UT (GMT) a tu hora local en: http://www.greenwichmeantime.com/

Àngels