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dimarts, 9 de març de 2010

Un asteroide asesinó a los dinos

Bueno, parece que al final tendremos un culpable...

Según publica la revista Science, un grupo internacional de 41 expertos ha llegado a la conclusión que la más que probada extinción en masa que tuvo lugar hace 65 millones de años, se originó en una catástrofe cósmica: fue ocasionada por el impacto de un enorme asteroide contra nuestro planeta.

En efecto, tras evaluar las distintas hipótesis consideradas, han acordado culpabilizar a una roca de 15 km de diámetro (mientras su lado más avanzado chocaba contra la corteza terrestre, su cara más alejada seguía en las capas altas atmosféricas: ¡vaya piedro!) que habría impactado en Chicxulub (México).

Según los modelos de ordenador desarrollados por el equipo liderado por la doctora Penny Barton, de la universidad de Cambridge, un choque de esta magnitud causaría instantáneamente ondas de choque devastadoras, un ingente pulso de calor y tsunamis de alcance planetario.

Por otra parte, las incalculables cantidades de polvo y gases expulsados a la atmósfera desencadenarían un prolongado invierno global, reducción de los niveles de iluminación y una acidificación de los mares, imposibilitando la fotosíntesis de las plantas y, con ello , la desaparición de las especies dependientes de ellas: una desestabilización fatal de la cadena alimentaria establecida en el planeta que hizo desaparecer, en cuestión de días, la mayor parte de la vida en la Tierra (del orden del 70% de las especies conocidas, según afirma Barton).

Los pequeños mamíferos que existían en esa época demostraron una mayor facilidad de adaptación que los aparatosos dinosaurios, de manera que la desaparixión de las especies dominantes permitió el auge y dispersión de los mamíferos, hasta la aparición de los humanos.

Después de todo, quizá debamos nuestra existencia a un terrorífico topetazo cósmico, que se llevó por delante a nuestra competencia, en una época en que los dinosaurios dominaban la Tierra.

¡Y aún hay quien se pregunta por qué tenemos que invertir en investigación espacial!

Para saber más, clica aquí.

Xavier


dilluns, 1 de març de 2010

Encelado: ¿un océano extraterrestre?

Desde que la nave espacial robotizada Cassini entró en órbita alrededor
de Saturno en julio de 2004, no ha dejado de hacer descubrimientos
sorprendentes. Y uno de sus principales objetivos ha sido la luna
Encelado.
Ese mundo, de aspecto fascinante, parece encerrar bajo su
helada
superficie un vasto océano de agua líquida, que según algunos
científicos
tiene posibilidades de albergar vida multicelular.

Encelado muestra unas características grietas superficiales en su
hemisferio sur, que se conocen como "rayas de tigre". Desde ellas se
han
detectado proyecciones de partículas heladas, en forma de
géiseres
criogénicos. En el último acercamiento de la Cassini, el
pasado mes de
noviembre, las cámaras volvieron a observar estos
fenómenos. Pero ahora
la particularidad es que el mapeado térmico de
las fallas ha demostrado que
su temperatura es muy superior a la
esperada. Los "grumos" de calor
detectados en la falla Bagdad
Sulcus
podrían llegar a los 200K. Vale, - 73 ºC
puede no parecer
mucho calor, pero comparados con los pavorosos 50K del
entorno
(-223 ºC), ¡resultan casi caribeños!.


Teniendo en cuenta que los penachos proyectan particulas heladas,
vapor de agua y compuestos
orgánicos, los grumos de calor podrían
confirmar que las proyecciones proceden de un medio
sub-superficial
líquido y rico en compuestos orgánicos. Es decir, sería la zona
acuática
extraterrestre más accesible conocida en el Sistema Solar.

Esperamos con espectación nuevos datos de la Cassini.

Xavier

Los géiseres de Encelado